Edgar Degas
(Paris, 1834-1917, Paris)
Avant le départ, vers 1878/80
Huile sur toile, 39.5 x 89 cm
Signé en bas à gauche: Degas
Lemoisne 503
La course de chevaux et la danse, les deux thèmes principaux dans l’œuvre de Degas, répondent le mieux à son désir de rendre l’instant fugitif par lequel l’artiste, même s’il s’est opposé à cette dénomination, est impressionniste. Il était fier d’être le plus jeune qui, avant Manet, avait découvert le sujet de la course de chevaux dans l’art français. Les débuts de ses courses de chevaux remontent au commencement des années soixante et il s’agit probablement de souvenirs d’un séjour en Angleterre. Vers 1870, apparaissent les premières images classiques de ce thème qui se prolonge durant les deux décades suivantes pour s’éteindre lentement vers 1895. A la difference de Manet, qui dépeint la course elle-même, l’intérêt de Degas se concentre durant toutes ces années sur les jockeys entraînant leurs chevaux avant le départ. Il est surtout attiré par les multiples attitudes et les différents raccourcis des chevaux. Depuis les années soixante-dix , Degas utilise, comme c’est ici le cas, un format oblong et allongé, proche de la forme du rouleau de l’Extrême-Orient. La clôture au premier plan est aussi un élément "japonisant".